Родился 18 июля 1937 года в Луисвилле. В середине пятидесятых два года прослужил в военно-воздушных силах США. Во время службы на базе во Флориде, вел спортивную рубрику в местной газете. После учебы в Колумбийском университете работал журналистом в "Эль Спортиво" (Пуэрто-Рико), "Бостон Глоб", "Геральд Трибьюн", "Нэншнл Обсервер". С началом семидесятых годов он вошел в историю как создатель принципиально нового жанра - "гонзо-журналистики", спонтанного репортажного стиля, в котором зачастую отсутствует какая-либо структура и доминирует личностное видение происходящего. Свой первый роман "Дневник под ромом" Томпсон написал в 1962 году, но тот так и не был опубликован и впервые увидел свет спустя несколько десятилетий. В дальнейшем опубликовал около десятка романов. Мировую известность ему принесли документальный роман об американских мотоциклетных бандах "Ангелы ада" (1966 г) и "Страх и ненависть в Лас-Вегасе" (1973 г) - рассказ о двух представителях "потерянного поколения", странствующих по США в поисках "американской мечты". Автор огромного количества критических статей об американской действительности, Томпсон публиковался во многих ведущих печатных изданиях США. Покончил с собой на 67 году жизни в собственном доме в городе Аспен (штат Колорадо).